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RECURSOS EN INTERNET RELACIONADOS CON AMÉRICA LATINA Por Molly Molloy, de la Universidad Estatal de Nuevo México

     Estos comentarios apenas pueden empezar a describir los dramáticos cambios que han ocurrido desde mayo de 1993, cuando hice mis primeros intentos por compilar una lista de recursos en internet relacionados con América Latina. La calidad de los productos de información y de los mecanismos de acceso se ha disparado. Ya no es posible conocer o listar todos los recursos; la mejor alternativa es dirigir a quien inicia sus investigaciones hacia las mejores compilaciones y los mejores servidores de información que existen hoy en día en la "región" latinoamericana de la red.

     En 1992, cuando empecé a investigar la información latinoamericana disponible en la red, casi todos los recursos provenían de la misma, y eran arrancados de grupos de noticias y conferencias electrónicas, de archivos tipo FTP, y de servidores tipo gopher. A partir de 1993 las publicaciones académicas de varias disciplinas empezaron a incluir artículos sobre los recursos de internet, pero la verdadera explosión en la prensa popular y en la cultura en general ocurrió en 1994.

     La cantidad de nodos y de usuarios de internet también se ha incrementado de manera dramática desde 1993. La Internet Society (Sociedad de Internet) reportó un crecimiento del 12% mensual en 1993, año en el que 126 países contaban con pleno acceso y/o gateways (vías o compuertas de acceso, para no olvidar totalmente el castellano) para correo electrónico. En 1993 se estimaba que la internet incluía a más de 2 millones de computadoras, de las cuales el 48% estaba en el sector de investigación, el 29% en el comercial, y el resto en los sectores de gobierno, educación y defensa. En 1994, las estadísticas de la Internet Society indicaron que, en términos de conectividad, América Latina era la región que más estaba creciendo en todo el mundo. La región en general acusó un incremento del 36% en el tercer trimestre de 1994, y varios países reflejaron un crecimiento mucho mayor: Argentina 41.9 por ciento, Perú 171 por ciento, Venezuela 65 por ciento y México 48 por ciento.

     En 1995 la llamada red de redes (www) se convirtió en el área de más rápido crecimiento en la internet. La popularidad de esta interfase, flexible y fácil de usar, también contribuyó al enorme incremento en el número de sitios comerciales (el dominio identificado con las siglas .com) a medida que el mundo empresarial identificó la oportunidad de anunciarse y de vender productos y servicios por medio de la red. En México, el dominio comercial creció en 100% en tan solo nueve meses de 1995.

     Durante 1995, el número de computadoras registradas en la internet aumentó a más del doble, desde 3.2 millones en 1994 a 6.6 millones en 1995. Dado que cada host (máquina que ofrece el acceso) de internet puede dar servicio a muchos usuarios finales, tan solo puede adivinarse el número de ellos. Por medio de datos provenientes de sondeos realizados en 1995 se estimó que el número de usuarios es de entre 40 y 50 millones, y se proyecta que habrá 200 millones de usuarios para el año 2000.

     Si bien el mayor número de hosts y de usuarios de internet reside en América del Norte (incluyendo a México) y en Europa, la conectividad también acusa una alta tasa de crecimiento en Asia, Africa y América Latina. En 1995 el número de hosts colombianos aumentó en 88 %, en Panamá el incremento fue de 87 % y en Perú de 53 %.

     En ese año Brasil (11, 576 nodos), México (8, 382 nodos), Argentina (3, 270 nodos) y Colombia (2, 075 nodos) figuraron entre los 50 dominios más grandes del mundo. En 1995 varios países pequeños del Caribe se conectaron por primera vez a la internet, incluyendo a Antigua, las Islas Caimán, la República Dominicana y Barbados.

     Los esfuerzos de las organizaciones nacionales e internacionales siguen ejerciendo su influencia en el desarrollo de las redes de América Latina. Desde 1990, el proyecto Red HUCyT de la Organización de Estados Americanos ha jugado un papel muy activo en el contexto de América Latina y el Caribe. La Red Científica Peruana promueve el desarrollo en la región de consorcios de redes nacionales sin fines de lucro, lo cual podría funcionar también para desarrollar la infraestructura regional.

     Si bien el sector académico ha jugado un papel muy importante en el desarrollo de redes latinoamericanas desde 1990, el sector comercial está creciendo rápidamente y pronto podría llegar a dominar a otros sectores a medida que las entidades de telecomunicaciones reconozcan el potencial de ganancias que representa tansformarse en proveedores de acceso a internet.

     El desarrollo de redes para y por las organizaciones no gubernamantales (ONG) tiene una larga historia en la región y en algunos casos se remonta hasta fines de la década de los ochentas; sin embargo, el crecimiento del sector de las ONG podría ser obstaculizado por las mismas fuerzas que impulsan la expansión económica. La dinámica entre los sectores comercial, académico y no lucrativo de América Latina posiblemente se reflejará en todo el desarrollo de la internet en el futuro próximo. Si las corporaciones multinacionales deciden dedicar recursos significativos a las necesidades de infraestructura de telecomunicaciones que existen en muchos países latinoamericanos, esas inversiones podrían cambiar por completo el panorama de las redes en la región.

     La importancia de la infraestructura de telecomunicaciones e información fue reconocida en el Plan de Acción que firmaron los 34 jefes de estado reunidos en la Cumbre de las Américas que se realizó entre el 9 y el 11 de diciembre de 1994 en Miami, Florida. De acuerdo al Capítulo 13, "la infraestructura de información de un país -telecomunicaciones, tecnología de información y transmisiones- es un componente esencial del desarrollo político, económico, social y cultural". Los gobiernos firmantes reconocen que las necesidades de desarrollo de la infraestructura de información en los países americanos son "inmensas", y señalan su intención de satisfacer esas demandas mediante numerosas acciones. Entre ellas figuran el impulso a la inversión privada; la promoción de la competencia; la puesta en marcha de regímenes regulatorios flexibles; el estímulo a la diversidad de contenido, incluyendo la diversidad cultural y lingüística, y garantizar el servicio universal para que los beneficios de la infraestructura de información lleguen a todos los miembros de la sociedad.

     En abril de 1996 se realizó una importante reunión regional en Lima, Perú, para discutir el desarrollo reciente y para establecer un plan estratégico para la evolución continua de las redes en América Latina y el Caribe. El Quinto Foro Permanente de Redes de América Latina y el Caribe significó la continuación y la expansión de los esfuerzos de cooperación de las redes no lucrativas, nacionales y académicas que se iniciaron con el Primer Foro realizado en octubre de 1991 en Rio de Janeiro. Desde entonces se han realizado reuniones en Guadalajara (diciembre de 1992), Caracas (octubre de 1993) y Buenos Aires (noviembre de 1994).

     Para mantenerse al día con el desarrollo de internet en América Latina es necesario participar en las conferencias electrónicas y reunir información de manera constante. Las listas de correo electrónico tales LASNET, LASPAU-L, LALA-L, REDIAL-L y otras ofrecen la oportunidad de compartir información sobre las redes en América Latina. Existen varios sitios en la www que archivan información o dirigen al usuario a otros recursos. La Red Científica Peruana (RCP) es muy rica en información sobre el pasado, el presente y el futuro de las redes en América Latina y el Caribe (http: //www.rcp.net.pe ). La misma RCP también es un archivo de información en español sobre herramientas y materiales de enseñanza relacionados con la internet. El Centro de Información Latinoamericana de la Universidad de Texas (Latin American Network Information Center, LANIC, http:// www.lanic.utexas.edu) sigue siendo el mejor acceso general a sitios relacionados con América Latina y es también un centro de información académica sobre la región.

     También la guía Internet Resources for Latin America (http://lib.nmsu.edu/subject/bord/laguia) se sigue desarrollando y ofrece acceso a muchos sitios que son descritos de acuerdo al contenido y a la calidad de la información. La primera parte de la guía dirige al usuario a índices y/o directorios de internet que ofrecen acceso a la "región" latinoamericana de la red, así como una lista muy selectiva de mecanismos de búsqueda. El número y la calidad de esos mecanismos aumentó de manera notable en 1996, y el futuro cercano promete aún más avances. De hecho, a medida que los mecanismos de búsqueda son cada vez mejores, la búsqueda en guías de recursos de internet (como la mía) puede convertirse en una práctica obsoleta.

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